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Posts Tagged ‘Diderot’

The conference proceedings of a workshop I participated in two years ago have now been published under the title:

Denis Diderot und die Macht / Denis Diderot et le pouvoir

My own contribution considers Diderot’s discussion of power, sexuality and colonial rule in the Supplément au voyage de Bougainville and is titled

Stimmen der Natur. Diderot, Tahiti und der homme naturel

Voices of Nature. Diderot, Tahiti and the homme naturel

Summary (in German):

Im Supplément au voyage de Bougainville setzt sich Diderot am Beispiel Tahitis mit Fragen der Macht, der Sexualität und der Kolonialherrschaft auseinander. Der Text gilt als Paradebeispiel für die exotistische Verklärung eines fremden Naturvolkes als Kontrastbild zur Verkommenheit abendländischer Zivilisation. Und tatsächlich gibt es Stimmen im Text, die einer solchen Idealisierung und einem ‚Zurück zur Natur’ das Wort reden. Aber es gibt auch andere. Erst die Auflösung der Stimmenvielfalt des Textes zugunsten der Identifikation einer eindeutigen Grundaussage lässt bestimmte Äußerungen im Text als Elemente einer systematischen ‚Naturtheorie‘ Diderots erscheinen. Jedoch muss eine solche Lesart nicht nur eine konstitutive Ebene des Textes – seine multiperspektivische Form – außer Acht lassen, sie verstrickt sich auch auf inhaltlicher Ebene in Widersprüche. In diesem Beitrag wird versucht, die verschiedenen Positionen im Text in ihrem Zusammenhang zu betrachten. Aus diesem Blickwinkel zeigt sich, dass Diderot sich keineswegs als autoritatives Sprachrohr der Natur aufführt. Im Gegenteil. Indem er die Vielfalt der Stimmen, die sich auf die ‚natürliche’ Ordnung als Legitimitätsbasis ihrer jeweiligen Autorität beziehen, miteinander kontrastiert, zeigt er performativ, was es heißt, sich auf die Veränderlichkeit der Natur einzulassen, ohne den Anspruch zu erheben, sie ein für alle Mal festlegen zu können.


I’m very grateful to the volume’s editor, PD Dr. Isabelle Deflers and the team at the Frankreichzentrum (Center for French Studies) of Freiburg University for making this publication possible.


Edit: A digital file of the article has now been made available here.

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Greuze_Portrait_of_Diderot

On October 5th, it will be 300 years ago that the French philosopher, writer, encyclopedia editor and brilliant conversationalist Denis Diderot (1713-1784) was born in a small town in north-eastern France. To commemorate this, Dr. Isabelle Deflers of Freiburg University and the Center of French Studies have organised a public symposium which will take place on October 28th. It’s title is:

Diderot und die Macht / Diderot et le pouvoir

Focussing on Diderot’s thought on power (and his quarrels with it), an interdisciplinary group of specialists will present various aspects of his work and influence. I have been asked to address Diderot’s intellectual confrontation with Tahiti, which he famously discussed in his Supplément au Voyage de Bougainville, a text written in the early 1770s but unpublished until well after his death. The focus of my presentation will be on Diderot’s views on sexual morals and their relevance to his political thought. The title of my presentation is:

Diderot und Tahiti: Europa im Spiegel einer außereuropäischen Gesellschaft

(Diderot and Tahiti: Europe Mirrored in a Non-European Society)

Admission to the symposium, which will take place in the historical Haus zur lieben Hand in Freiburg from 10:00 to 18:15, is free and open to all.

For the program, click here.

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An article I wrote about the construction of the authorial identity in the eighteenth century was published in the issue »Beyond Biography« of the Journal InterDisciplines. It originates from a workshop on the »Semantics of (Self)Construction. (Auto-)Biography in Sociology and History in the 19th and 20th centuries«, held in Bielefeld (Germany) in January 2010.

Jung, Theo, „The writing self. Rousseau and the author’s identity“ InterDisciplines 1, Nr. 2 (2010) 91–121.

Abstract

In 1749, while on the road to Vincennes to visit his friend Diderot in prison, Rousseau had an inspirational experience that prove to be a deciding moment in his life story. In his many autobiographical writings, he would time and again interpret this event as the seminal point of his identity as a writer. Taking the conflicting contemporary interpretations of the Vincennes episode as a starting point, this article asks in what way modern, post-subjectivist theories of the self can enrich our understanding of historical events, while at the same time providing answers to wider questions concerning the ways in which historically changing and contextually specific forms of what it means to be a self are constructed, intepreted, articulated and ›put into practice‹. To this end, Rousseau’s ›illumination‹ and its subsequent interpretations are interpreted in the light of contemporary controversies over the identity of the writer that developed against the background of fundamental changes in the social and economic structure of the literary field.

To the article.

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